Negócios

A mercearia robótico do futuro está aqui

A robótica de enxame, os veículos de entrega autônomos e as preferências aprendidas pela máquina ajudarão a entregar seus alimentos mais rapidamente.

  • Sexta-feira, 30 de dezembro de 2016
  • Por Jamie Condliffe
  • Tradução por Elisa Matte (OPINNO)

A maioria das pessoas não compra um frasco de relish toda semana. Mas quando eles decidem comprar um da Ocado - o maior varejista de mercearias on-line do mundo - eles não têm que procurar na parte de trás da loja. Em vez disso, chamam os robôs e a inteligência artificial para que sejam entregues à porta.

Ocado afirma que seu armazém de 350 mil pés quadrados em Dordon, perto da segunda cidade de Birmingham, no Reino Unido, é mais altamente automatizado do que os armazéns da Amazon. A tarefa da empresa é certamente mais desafiadora em muitos aspectos: a maioria das 48 mil linhas de produtos que vende são perecíveis e muitas devem ser refrigeradas ou congeladas. Alguns, como sushi, devem ser entregues no mesmo dia em que chegam no armazém.

Isso transforma armazenamento, coleta e envio um problema de otimização complexo e com tempo limitado. Mas para que a Ocado cresça e tenha lucro - o que faz, apesar de um mercado super lotado no Reino Unido -, tem que fazer cada passo o mais eficiente possível.

Atualmente, quando um cliente pede mantimentos através do site da Ocado, grandes caixas de plástico são rapidamente preenchidas. Os recipientes são embalados à mão, mas pouco trabalho é necessário: 30 quilômetros de esteiras transportadoras no armazém de Dordon levam caixas vazias em linha reta para as pessoas que trabalham como catadoras. Elas pegam itens nas prateleiras que são reabastecidas por robôs, ou de caixas retiradas de armazenamento através de guindastes e transportadores. Os algoritmos da Ocado monitoram a demanda por produtos e utilizam as informações para mapear um esquema de armazenamento ideal, de modo que os itens populares estejam sempre ao alcance de todos.

Uma vez que uma ordem é embalada, é transportada em um caminhão grande e levado para um centro de distribuição para ser carregado em uma van. Cada van então embarca em uma rota de entrega que pode ser cuidadosamente otimizada de acordo com fatores como preferências de tempo do cliente, tráfego e até mesmo clima.

Mas Ocado quer ser mais rápida. "Frações de segundo contam em nosso negócio", diz Paul Clarke, diretor de tecnologia da Ocado. "É tudo sobre como podemos tirar mais um pouquinho do nosso processo".

Assim, seu terceiro armazém - atualmente em testes ao vivo perto de Andover, a oeste de Londres - está sendo projetado a partir do zero. Seu piso principal é orgaizado como uma grade gigante do tamanho de um campo de futebol, dividido em quadrados do tamanho de máquina de lavar. Abaixo de cada quadrado está uma pilha vertical de cinco caixas de mantimentos. Na superfície estão até 1.000 robôs, cada um capaz de levantar caixas de baixo.

Os robôs correm pelo andar, passando a centímetros uns dos outros, a até nove quilômetros por hora. Ordens enviadas através de uma rede 4G especialmente concebida para instruir os robôs para pegar cestas e transportá-las para a borda da grade, onde os catadores podem pegar os produtos necessários. Os robôs funcionam como um enxame: se o produto necessário está quatro caixas para baixo em uma pilha, digamos, vários podem remover caixas para abrir caminho.

O armazém de Andover, que deverá entrar em funcionamento pleno em 2017, é um teste para uma instalação ainda maior em Erith, nos arredores de Londres, que começará a ser construído no próximo ano. Sua área de armazenamento será três vezes maior. Isso significa que determinar onde armazenar bens e recuperá-los, usando milhares de robôs, é incrivelmente complexo. Clarke diz que as demandas computacionais deste problema de otimização são suportáveis, mas ele acrescenta que a empresa está investindo em sistemas baseados em GPU e mantendo um olhar atento sobre a computação quântica para o futuro.

A Ocado está trabalhando em robótica que pode um dia selecionar os itens de um pedido de caixas transportadas por seu enxame de robôs, mas isso é difícil, graças à grande variação na forma dos ítens - de, digamos, um saco de laranjas para uma garrafa de vinho. Como resultado, Clarke diz, os seres humanos estarão envolvidos pelo futuro previsível.

Ele é igualmente contido sobre a automação do processo de entrega. A empresa já está em discussões com a Oxbotica empresa de veículos autônomos da Universidade de Oxford, embora ela não diga exatamente sobre o que - Clarke diz que muitos clientes continuarão a preferir um ser humano entregando seu pedido, mesmo que veículos autônomos o façam, é possível que os robôs assumam esse cargo.

Ainda assim, o negócio da Ocado é por natureza um em que os robôs serão em última instância preferíveis aos seres humanos. Quando pressionado sobre o impacto da automação no emprego, Clarke é otimista. Ele insiste que é um "jogo que vai se desenrrolar independentemente", acrescentando que "isso está acontecendo em um palco mundial ... se nós, como um negócio do Reino Unido não continuarmos a melhorar usando a automação, alguém vai, e estamos determinados a não deixar que isso aconteça".

A experiência do cliente, entretanto, irá beneficiar de sistemas de IA sendo construídos por desenvolvedores da Ocado. "Com mais dados vem maior inteligência - porque esse é o alimento da aprendizagem de máquina", diz Clarke. A empresa usa a aprendizagem de máquinas para detectar itens em falta em uma loja, preencher uma cesta de mantimentos com base em preferências aprendidas e até mesmo sugerir versões de produtos com menor sal ou açúcar.

Ao longo do tempo, a Ocado planeja agilizar o processo de pedidos na medida do possível. Clarke sugere que a empresa poderia adquirir dados de consumo de sua geladeira inteligente, ouvir sobre quais receitas você está falando através de um assistente inteligente como o Amazonas Alexa, e até mesmo do meu calendário de dados para que ele saibe que você vai estar cozinhando para os amigos no próximo fim de semana. Por fim, diz ele, gostaria que "os mantimentos certas aparecessem, no momento certo, como se por magia, sem que você tivesse que pedir por eles".

Não é a única empresa que pede aos consumidores de alimentos para sacrificar o anonimato por conveniência. A nova loja de conveniência Go da Amazon, por exemplo, permite que os compradores escaneiem seu telefone, peguem comida da prateleira e caminhem direto para fora, pagando mais tarde porque a empresa sabe exatamente o que eles levaram.

Ainda assim, se os clientes puderem suportar a perda de privacidade, Ocado oferece algo de valor em troca. "Podemos liberar as pessoas", diz Clarke, "para que elas tenham mais tempo para experimentar e experienciar a maravilha da comida".

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