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Quinta-Feira, 22 de Março de 2012

Bitcoin Busca Nova Vida na África

Uma moeda digital que não esteja ligada a um banco central pode ser ideal para as economias onde a telefonia móvel é forte, mas os sistemas bancários são fracos.

Os últimos meses não têm sido bons para os defensores da Bitcoin, a moeda virtual que atingiu um valor de mais de $30 no verão passado seguindo uma onda de interesse público e de espaço na imprensa.

A moeda opera através da Internet sem controle de um banco central. Mas agora os seus 15 minutos de fama parecem ter acabado. Relatos de um assalto digital de $ 500.000 no ano passado foi seguido por uma volatilidade selvagem do valor de um bitcoin, que agora caiu para cerca de US $ 5. No mês passado, a maior casa de câmbio de bitcoins, onde as moedas virtuais podem ser trocadas por dólares, inesperadamente fechou devido à " regulamentação crescente", como a chamaram. 

Agora, alguns membros da comunidade Bitcoin, uma mistura de pessoas motivadas pela política libertária e por compromisso com software livre, estão começando a se perguntar se sua moeda de estimação pode ter melhores perspectivas nas economias em desenvolvimento da África. O desenvolvedor de software alemão Rüdiger Koch, consultor da casa de câmbio de bitcoins Intersango, com sede no Reino Unido, viajou recentemente para falar no evento Mobile Money África, em Lagos, na Nigéria. Lá, Koch disse à plateia de empresários e funcionários do governo que Bitcoins poderiam apoiar um sistema móvel de pagamentos robusto e de baixa taxa para qualquer pessoa cujo celular tenha uma câmera.

"Muitos deles estavam interessados em saber como Bitcoins poderiam ser úteis", diz Koch. Sua palestra na Nigéria tinha a intenção de criar um diálogo que poderia levar a Intersango ou outras pessoas a lançar sistemas práticos de pagamento móvel baseados em Bitcoins para a África. Koch também visitou várias embaixadas africanas em Berlim para apresentar a moeda aos funcionários do governo.

A primeira versão do software necessário para criar e trocar bitcoins fez a sua aparição misteriosa na Internet em 2009 (uma pessoa identificada on-line como Satoshi Nakamoto, que nunca se apresentou publicamente, que criou o software e o sistema subjacente). As moedas são impossíveis de falsificar e podem ser criadas e utilizadas sem qualquer autoridade central, tal como um banco central. O trabalho de geração de bitcoins e verificação de operações fica compartilhado entre os usuários do software, tudo protegidos por uma matemática sofisticada.

Nos Estados Unidos e Europa, a ascensão meteórica dos Bitcoin foi impulsionada principalmente por especuladores; quase ninguém usou a moeda para realmente pagar por bens e serviços. Koch acredita que as coisas poderiam ser diferentes na África, onde uma moeda universal eletrônica pode resolver problemas reais. O rápido crescimento das economias africanas, como as do Quénia e Nigéria dependem fortemente de transações em dinheiro, em particular nas zonas rurais onde não existem caixas eletrônicos e poucas pessoas têm contas bancárias. Em alguns lugares, grandes redes de cambistas ilegais são usados para os pagamentos transfronteiras.

Esta situação é parte da razão para o sucesso precoce do sistema de pagamento por telefonia móvel na África, como M-Pesa do Quênia, que permite aos usuários enviar dinheiro uns aos outros usando mensagens de texto. Koch acredita que os pagamentos móveis construídos em torno do Bitcoin poderiam ser ainda mais úteis. "É interessante ver quão criativos os africanos pode ser sobre a transferência de dinheiro", diz Koch. "Eles realmente pensam serio sobre uma sociedade sem dinheiro."

Tecnologia Open-source (aberta) criada pela comunidade Bitcoin poderia ser usada para criar aplicativos móveis simples para pagamentos acessíveis a praticamente qualquer telefone com uma câmera, diz Koch. O uso de smartphones está crescendo rapidamente em alguns países africanos, particularmente no Quênia, conforme os preços dos modelos usando o software Android, do Google caem rapidamente. Ele imagina um desenho semelhante ao aplicativo Bitcoin for Android, que permite que uma pessoa transfira bitcoins para outra usando um telefone para tirar uma foto de um código de barras 2-D ou código QR na tela de outro telefone. "As pessoas podem trocar dinheiro quando se encontram na rua", diz Koch.

A concepção descentralizada de Bitcoin significa um sistema de pagamento que utiliza a moeda poderia facilmente atravessar as fronteiras nacionais e que poderiam evitar interrupções em todo o sistema, como as sofridas por M-Pesa em dezembro, que deixou os usuários incapazes de fazer negócios. "Todos os sistemas centralizados têm o mesmo problema", diz Koch. "Se você confiar neles e você não tiver uma maneira de pagar, então você está em apuros."

Tonny Omwansa, um acadêmico da Universidade de Nairobi, no Quénia, estuda os sistemas de pagamento e recentemente publicou um livro sobre o M-Pesa. "A baixa inclusão financeira, baixa penetração de serviços financeiros formais e o consumo e penetração dos telefones móveis tornam os pagamentos móveis muito valioso", diz ele. No entanto, observa ele, atualmente os usuários correm o risco de "dependência de um fornecedor que é monopolista."

Os pagamentos móveis construídos em cima do design descentralizado Bitcoin poderiam evitar esse risco. Mas Omwansa diz que, embora ele esteja familiarizado com o Bitcoin, a maioria das pessoas na África não está. "Dificilmente alguém que eu conheço já ouviu falar sobre isso", diz ele.

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